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Teflon<sup>®</sup>

El descubrimiento de los revestimientos antiadherentes de Teflon®

En 1938, Roy Plunkett investigaba refrigerantes que había almacenado en un cilindro. Cuando volvió a abrir el recipiente, se encontró con que el gas había desaparecido. Se había polimerizado formando politetrafluoroetileno, una resina muy deslizante e increíblemente resistente a los productos químicos y al calor. En la Segunda Guerra Mundial, este material resultó especialmente útil en el Proyecto Manhattan. En los años 50, el material que ahora es la marca comercial Teflon® llegó a ser muy habitual en la industria electrónica, química y de automoción. El mercado del Teflon vivió un auge a principios de los 60 cuando se empezó a utilizar para utensilios de cocina antiadherentes.

Roy J. Plunkett (1910-1994) es conocido como el inventor del Teflon, pero también desarrolló una larga carrera en DuPont durante varias décadas tras su famoso descubrimiento en 1938. Plunkett se unió a DuPont directamente después de recibir su doctorado en química orgánica en la Universidad Estatal de Ohio, en 1936. Solo tenía 27 años en abril de 1938, cuando encontró algo inusual mientras experimentaba con gases relacionados con los refrigerantes Freon®. De la noche a la mañana, una de las muestras se había congelado convirtiéndose en un compuesto sólido blanquecino similar a la cera. En lugar de descartar el aparente error, Plunkett y su ayudante probaron el nuevo polímero y descubrieron que tenía unas propiedades muy interesantes: era muy deslizante, así como inerte ante prácticamente todas las sustancias químicas, incluidos algunos ácidos altamente corrosivos. El producto, comercializado con el nombre de Teflon en 1945, se usó por primera vez por el ejército para espoletas de artillería y en la producción de material nuclear para el Proyecto Manhattan. Después de la Segunda Guerra Mundial, DuPont encontró una extensa variedad de usos para el Teflon, como aislamiento de cables eléctricos, repelente de manchas para telas y revestimiento para utensilios de cocina antiadherentes.

Plunkett dejó el laboratorio de Jackson de DuPont, lugar de su famoso descubrimiento, en 1939, para convertirse en jefe del departamento de química en la planta de plomo tetraetílico de la empresa Chambers Works. Permaneció allí en diversos cargos administrativos hasta 1952, y después se mudó al departamento de químicos orgánicos antes de volver a Freon Products. Se retiró como director de operaciones de Freon Products en 1975. Plunkett recibió muchos honores, entre ellos, fue escogido para el "Plastics Hall of Fame" (Salón de la Fama del plástico) en 1973 y para el "National Inventors Hall of Fame" (Salón de la Fama de Inventores Nacionales) en 1985. DuPont creó un premio en su nombre por primera vez en 1988 para celebrar el 50 aniversario de su descubrimiento del Teflon. El Premio Plunkett premia a aquellos que contribuyen con productos nuevos de importancia que emplean Teflon.